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solitario george

Por Oswaldo Báez Tobar

El 24 de junio de 2012 murió el último sobreviviente de la especie Geochelone abigdoni, sin dejar descendencia. El “solitario Gorge” -como se le llamaba- fue un macho adulto de tortuga gigante de Galápagos de aproximadamente 90 años, que fue encontrado en la pequeña isla Pinta al norte del archipiélago. El quelonio vivió cuatro décadas sin compañera, pues no fue posible encontrar en la isla de origen ni en ningún zoológico del mundo una hembra de su misma especie con la cual hubiera podido reproducirse y dar continuidad a su especie.

Esfuerzos por la conservación de esta especie

Frente a esta realidad se intentó el acoplamiento de “George”con hembras procedentes de diferentes islas de Galápagos, pero no se tuvo éxito. Sin embargo, se conoció que El Solitario había aceptado en su corral a dos tortugas hembras procedentes del volcán Wolf, ubicado al norte de la isla Isabela. Las hembras del norte de Isabela pertenecen a la especie Geochelone becky, según la clasificación taxonómica actual, es decir, son de una especie distinta a la que pertenece el quelonio de esta entrañable historia de supervivencia. Luego de varios intentos de agresión a las visitantes, Jorge les permitió comer junto a él, y luego ocurrió lo que se esperaba: que las aceptara como compañeras, se produjera cópula, fecundación y puesta de huevos.

En efecto, ocurrió lo esperado. Los huevos puestos por las dos hembras de Geochelone becky fueron llevados a las incubadoras del Centro de reproducción y crianza de tortugas del Parque Nacional Galápagos (PNG); pero después de 130 días de incubación los huevos dieron muestras de infertilidad, pues acusaron bajo peso y presencia de hongos. Se comprobó que nunca estuvieron fertilizados. Los últimos cuatro huevos obtenidos del tercer nido e incubados en el centro de reproducción y crianza al ser abiertos en los primeros días de enero de 2009 demostraron que no hubo indicios de desarrollo embrionario. A pesar de estos resultados, el equipo de científicos que trabajan en la conservación de las tortugas intentó nuevas opciones, como las siguientes:

La primera opción fue esperar una próxima temporada de reproducción, cuando las tortugas gigantes empiezan a copular, y se esperó que las hembras anidaran, para luego verificar la viabilidad reproductiva de “Jorge” con las hembras de la especie Geochelone becky.

La segunda opción fue ubicar en el corral de “Jorge” varias hembras de la isla Española, que, según se conoce, son más cercanas genéticamente con el solitario quelonio.

La tercera fue buscar en la población de tortugas del volcán Wolf de Isabela individuos híbridos – es decir con genes de la especie de la tortuga de isla Pinta e Isabela -, lo que era muy poco probable por la distancia geográfica entre las dos islas. Se realizaron pruebas de sangre para identificar afinidades genéticas que den soporte a las decisiones de conservación del solitario quelonio, y con esos resultados intentar nuevos cruzamientos en la perspectiva de alcanzar el éxito reproductivo deseado. En ese esfuerzo participaron genetistas de la universidad de Yale, junto a científicos de la Estación Charles Darwin y de la Dirección del PNG.

Aparte del encomiable esfuerzo del personal de científicos y técnicos en crianza de tortugas, el hecho confirmó la infertilidad de los híbridos; ya que los huevos puestos por las hembras -compañeras ocasionales de Jorge- son el resultado del cruzamiento entre dos individuos de especies distintas: G. abigdoni y G. becky. El cruzamiento forzado en cautiverio (una especie de matrimonio contra la voluntad de uno de los contrayentes) no dio resultado y no podía dar resultado, esto lo sabían los científicos de la Estación Charles Darwin y del Parque Nacional Galápagos; sin embargo intentaron y probaron el cruzamiento con la esperanza de que, al ser especies afines, pudieran dar descendencia fértil. El resultado de este últimointento también resultó fallido, porque en la generalidad de los casos los híbridos son inviables o estériles.

Análisis desde la genética y la biología evolutiva

El hecho relatado reedita la discusión teórica referente a la especie: Una especie biológica es una población o grupo de poblaciones de individuos u organismos que son semejantes en su morfología y anatomía, en sus proteínas, cromosomas, genes y ADN; similares en su comportamiento y fértiles o fecundos entre sí cuando se hallan en condiciones naturales.

La especie biológica, por lo tanto, está aislada reproductivamente de otras especies, hasta de las más cercanas. Existen entre los miembros de especies diferentes ciertos mecanismos de aislamiento reproductivo tanto precigóticos como poscigóticos; es decir, mecanismos naturales que actúan antes y después de la formación de la célula huevo o cigoto. Los mecanismos de aislamiento o barreras reproductivas precigóticos son de orden espacial, temporal, comportamental, por incompatibilidad mecánica para la cópula, o rechazo al espermatozoide.

Las barreras reproductivas poscigóticas son la inviabilidad y la esterilidad de los híbridos. El caso de la descendencia esperada del “Solitario George”, con las hembras del distante volcán Wolf, no podía ser factible por la infertilidad de los huevos, si bien hubo cópula y ovoposición pero no se produjo fecundación del óvulo, ni desarrollo embrionario.

Según la clasificación taxonómica actual las tortugas gigantes de Galápagos son especies diferentes en cada una de las islas y aun entre poblaciones de islas grandes como Isabela, lo cual se explica por la selección natural, que - al operar en poblaciones aisladas - da origen a especies diferentes, lo que se conoce como especiación por aislamiento geográfico o especiación alopátrica. Una de esas especies es la Geochelone abigdoni a la que perteneció el “Solitario George”.

Los intentos por la conservación de la especie del último macho de la isla Pinta fueron esfuerzos muy encomiables, pero que contrariaban las leyes de la biología, ya que es imposible la reproducción entre individuos de especies diferentes, salvo casos excepcionales que ocurren en el reino vegetal.

Retorno de la emblemática tortuga

El “Solitario George” fue el último sobreviviente de su estirpe; luego de su muerte fue llevado al Museo de Historia Natural de Nueva York para ser embalsamado y naturalizado por taxidermistas expertos, para después traerlo de regreso a Galápagos y exhibirlo con fines educativos en el Centro de Crianza “Fausto Llerena” del Parque Nacional Galápagos, en la isla Santa Cruz, lo cual será un valioso aporte a la educación y concienciación de los pobladores del archipiélago y los visitantes nacionales y extranjeros a partir del 23 de febrero de 2017.

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